Internet y el sector salud en América Latina y el Caribe

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Internet y el sector salud en América Latina y el Caribe

David Freedman
Organización Panamericana de la Salud OPS

1. IntroducciónHasta 1990 eran pocos los países en el mundo conectados a Internet. En los últimos cinco años se establecieron conexiones a la espina dorsal (“backbone”) de Internet desde cerca de 100 países distintos. El proceso de conexión de los países de América Latina y el Caribe es muy reciente pues la mayoría se ha conectado entre 1994 y 1995.

Según distintas fuentes consultadas y una encuesta aplicada entre los principales proveedores de Internet en la Región, en América Latina había a enero de 1996 un total aproximado de 57,000 m.quinas o nodos conectados a Internet, que dan servicios a 300,000 usuarios individuales. Estas cifras indican que, a pesar de un acelerado crecimiento en los dos últimos años, América Latina y el Caribe representan solamente el 0.6% del desarrollo de la red Internet en todo el mundo, donde las cifras indican m.s de 9 millones de m.quinas conectadas.

Aún así el crecimiento de Internet en América Latina y el Caribe en los seis últimos meses de 1995 fue del 62%, mientras que para todo el mundo fue de 42%. Algunos países como Colombia y Costa Rica est.n incursionando en Internet de forma muy din.mica, pero cinco países (Argentina, Brasil, Chile, México y Venezuela) son responsables del 90% del tamaño de Internet en la Región.

La situación y evolución de Internet en América Latina y el Caribe y su dependencia de la espina dorsal de comunicaciones de Internet en EUA es factor de preocupación de redes y proveedores en la Región. La falta de conexiones intra-regionales, que trae como consecuencia entre otros aspectos, costos m.s altos y poca información en idioma español y portugués, es un tema que los distintos sectores vinculados a Internet en la Región est.n tratando de abordar con responsabilidad.

2. El sector de salud latinoamericano e Internet

La presencia en Internet de temas relacionados con salud se ha ido incrementando, comprob.ndose que la mayoría de los servicios de salud en la red son brindados por instituciones ubicadas en América del Norte (EUA y Canad.), siendo el idioma casi hegemónico en los servicios el inglés (lo que coincide con la estimación de que m.s del 90% de toda la información que circula en Internet es en inglés).

El impacto del sector salud de América Latina y el Caribe en Internet y viceversa, el impacto de la red en el sector, est.n en muy primario desarrollo. Sin embargo avances de distinto tipo pueden comprobarse.

Hasta hace pocos meses pr.cticamente no existía información sobre salud en Internet, información originada o producida en la propia Región de América Latina y el Caribe. En pocos meses la situación cambió radicalmente.

A la fecha, en la Región existen por lo menos 245 servidores WWW y Gopher, administrados por instituciones de distinto tipo, de los que aproximadamente un 11% (28, incluyendo aquellos administrados por dependencias de la OPS/OMS en distintos países) est.n dedicados específicamente a temas relacionados con salud. El número total de trabajadores de la salud en la Región con posibilidad de acceso a todos los servicios Internet no superaría los 30,000 individuos.

Muchos servicios electrónicos de información de la Región, inclusive aquellos dedicados a Salud y especialmente servidores WWW, presentan determinadas características que es necesario analizar y atender con medidas adecuadas:

a. El problema de la actualización. La mayoría de los W3 y Gopher de la Región adolecen de este denominador común. Muchos informan de una última fecha de actualización o revisión de hace 2 o 3 o 5 meses. Otros tienen datos evidentemente obsoletos (desde autoridades de un organismo internacional que cesaron en sus funciones hace 3 meses, hasta el presidente de un país latinoamericano que fue sustituido el 1 de marzo de 1995). Un mecanismo que fundamentalmente es útil para obtener información actualizada, puede ser descalificado si su actualización no es atendida con suma rigurosidad.

b. La forma y el contenido. Muchos servidores reflejan una seria preocupación por el diseño externo, incluso en detrimento de la velocidad y agilidad de la aplicación. Muchas veces el contenido no est. a la altura de diseños externos tan sofisticados y elegantes. La edición de muchos servidores es pobre, con faltas de ortografía y cargados de anglicismos. Muchas veces la impresión es que existe una competencia en silencio por el diseño exterior, sin prestar la necesaria atención al cuerpo de información que la forma encierra.

c. Punteros “sin política“. Para muchas organizaciones parece haber sido m.s importante el brindar la información que estuviera disponible y no la que realmente pudiera interesar a su audiencia o la información que se corresponda con la misión institucional. No se entiende por lo tanto que un organismo internacional ofrezca punteros por país y que varios de ellos conduzcan a agencias de turismo y recreación.

d. No valorizar la Región. Muchas organizaciones presentan en sus sistemas Web y Gopher referencias a otras fuentes de información. Llama la atención la mirada permanente hacia la información producida en otras regiones y la no existencia de referencias hacia recursos generados en la propia América Latina y el Caribe, aún cuando éstos si existan.

3. Los servicios electrónicos de OPS: un estudio de caso

La sede de la OPS incrementó notoriamente su presencia en Internet durante 1995. Si bien la posibilidad de enviar y recibir correo electrónico data de varios años atr.s y m.s recientemente el desarrollo del servidor Gopher de la sede, es en 1995 cuando la sede de la OPS accede a conectividad total en Internet, a la vez que lanza su propia “Home Page” en el sistema World Wide Web. El sistema Gopher de la OPS, que era administrado a través de un acuerdo con la Universidad de Maryland, pasó también a partir de 1995 a administrarse directamente desde la sede de la OPS. Ambos servicios, WWW y Gopher, est.n bajo la égida del Programa de Publicaciones de la OPS.

La experiencia desarrollada por la OPS y su evaluación indican que:

a. Internet est. transformando el modo de trabajo de la OPS.

En un momento de serias dificultades financieras y presupuestales, la OPS est. expandiendo el uso de distintas herramientas Internet para continuar con su política de amplia diseminación de información técnica.

A la vez que cada vez son m.s los profesionales de la salud en las Américas que est.n logrando conectividad total, la red Internet ofrece a la OPS el potencial de poder mejorar la eficiencia y magnitud de la entrega de información sobre salud a las comunidades Latinoamericanas y del Caribe.

En los últimos seis meses puntos focales de cada una de las divisiones técnicas y programas de la OPS han estado trabajando para convertir recursos de información en materiales posibles de ser transmitidos a través del Gopher y el Web.

Pero lo m.s importante sin embargo es, que nuevos materiales técnicos est.n siendo desarrollados teniendo en cuenta la presencia de Internet. Por ejemplo, las divisiones responsables de mantener (y de diseminar periódicamente copias duras) directorios, cat.logos y bases de datos, est.n trabajando para actualizar con regularidad las versiones en línea de dichos materiales. Con la “copia maestra” en línea, los usuarios con acceso a Internet, pueden siempre encontrar la información actualizada y al día y al momento de imprimir estos materiales, el proceso es m.s eficiente al estar los últimos cambios ya accesibles en formato electrónico.

Un efecto colateral muy positivo al trabajar con materiales para ser incluidos en el Gopher y Web ha sido el aumento del uso de estas herramientas por parte de los profesionales de la OPS, para estar al día con nuevos desarrollos en sus .reas y realizar sus investigaciones científicas.

Desde setiembre de 1995, las visitas al servidor Web por parte de los profesionales de la OPS ha aumentado progresivamente con un promedio de 20% de aumento cada mes.

Adicionalmente, los profesionales de la OPS han comenzado a usar el correo electrónico con mucha mayor frecuencia, tanto internamente como para comunicaciones externas. Los envíos por correo expreso, faxes y llamadas telefónicas desde la sede de la OPS a sus oficinas de campo en los países est.n siendo substituidas por el correo electrónico y la herramienta File Transfer Protocol (FTP). La comunicación interna del personal en la sede se ver. beneficiada con la implementación en los próximos meses de un “Intranet”, un sitio Web con acceso exclusivamente al personal de la OPS y los consultores. El “Intranet”, un popular y económico recurso utilizado por muchas organizaciones en los EUA, ofrece mayor eficiencia en la distribución de información institucional y costos de impresión y reproducción mucho menores.

El éxito de los proyectos de la OPS en Internet est. siendo demostrado en el mayor volumen y calidad de los materiales que a través de la red se est.n transmitiendo, el creciente número de personal de la OPS que est. adquiriendo conocimientos y habilidades sobre Internet y el creciente número de visitas que reciben los servidores Gopher y Web.

b. Es posible brindar información relevante en español y portugués

Analistas sobre Internet afirman que m.s del 90% de la información que circula en la red es en idioma inglés. A medida que los servicios de Internet se expanden hacia las Américas, la distancia entre América Latina y el resto del planeta no disminuir. a no ser que recursos globales de información también sean ofrecidos en otros idiomas: en el mundo hablan español millones de personas, un gran porcentaje de la población mundial.

Para dar servicios a nuestras audiencias en la Región, el servidor Web de la OPS es bilingûe, en español e inglés. Los desafíos que implican mantener un servidor bilingûe no son pocos.

Al lanzar el proyecto Web, las herramientas disponibles de Hypertext Markup Language (HTML) para convertir documentos desde el procesador m.s usado en la OPS (WordPerfect 5.1), no eran adecuadas. Los programas no reconocían la acentuación del idioma español, entre otros problemas. La unidad de Computación de la OPS diseñó entonces un convertidor que respeta las variantes ortogr.ficas del español al momento de hacer la conversión. Este programa est. disponible como “freeware”.

Otro desafió lo constituyó el diseñar la arquitectura y establecer reglas para dar nombre a los documentos/im.genes de los servidores Web y Gopher. Los directorios fueron cuidadosamente construidos pensando en su futura actualización y mantenimiento al tiempo de tener presentes instrucciones est.ndares para los números puntos focales que crean lazos (“links”) en sus documentos. Los archivos tienen el mismo nombre en español y en inglés para facilitar cambios globales o cambios en archivos individuales en ambos idiomas.

El diseño probó ser adecuado, especialmente al crecer el número de proveedores de información y dada la cantidad inmensa de archivos que hoy se manejan en los servidores (a la fecha el servidor Web de la OPS tiene 261 archivos en inglés, 193 en español y 484 archivos de im.genes).

c. Los m.s importante son los usuarios

El “glamour” y posibilidades del World Wide Web a menudo parecen ir en contra del sentido común de los proveedores de recursos Internet. Muchas instituciones que ofrecen servicios de diseño de p.ginas para el Web parecen querer completar el espacio disponible en sus p.ginas con la mayor cantidad posible de símbolos, dibujos, im.genes y lazos. El contenido de las p.ginas aparece a menudo muy pobre. La OPS apoya el desarrollo de p.ginas que sean tanto con contenido y con presentación atractiva y no solamente aquellas que tengan en cuenta la presentación externa. Adicionalmente se est. trabajando en mantener los mismos recursos de información en el servidor Gopher.

Los servicios del Web y Gopher han sido diseñados con la exclusiva orientación de tener en cuenta a los usuarios finales. M.s que organizar el material por divisiones y unidades técnicas, el Web y Gopher presentan tópicos orientados a categorías y herramientas amigables. El usuario no necesita conocer la organización burocr.tica interna de la organización para descubrir información de su interés.

Desarrollos futuros incluyen un índice referencial por temas para facilitar el acceso a la información. Los servicios bilingûes antes nombrados tienen también en cuenta a los usuarios finales.

Al visitar los servidores de la OPS, la mayoría de los usuarios no dispone de los beneficios de una línea T1, de conexiones ISDN o de m.quinas Pentium 166 Mhz con 32 MB de RAM. Por esta razón, dividimos documentos muy voluminosos en varios archivos, para limitar el número y resolución de im.genes y no confiamos en mapas de navegación basados exclusivamente en im.genes. Usuarios del “browser” Lynx y aquellos que eligen no bajar las im.genes, no pierden los beneficios de las utilidades de navegación.

Finalmente, la información que se ofrece en los servidores Web y Gopher se elige con la cabeza puesta en los usuarios finales. Las divisiones técnicas y los Programas de la OPS ponen en sus p.ginas los materiales m.s frecuentemente solicitados. La posibilidad de enviar mensajes de correo electrónico al “Webmaster” se est. usando en forma creciente por los usuarios para enviar sugerencias y comentarios. Se presta mucha atención en contestar individualmente cada mensaje.

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