LA TELEFONÍA IP: VENCE LA BRECHA

jmt1.jpg Por Jorge Mendoza

La telefonía rural siempre ha sido un fracaso en los países pobres, donde es una gran necesidad. La razón fundamental es de que no es rentable, de acuerdo a los estándares de equipamiento y operación de las compañías operadoras de telefonía, inclusive cuando estas pertenecen al estado. Efectivamente, muchos sistemas, inclusives los rurales, son “rentables” a partir de 1000 abonados, lo cual es inaplicable en zonas rurales de países pobres, donde la demanda puede ser de 50 abonados o menos.

Por otro lado los costos de operación y mantenimiento son muy altos ya que es necesario desplazar técnicos, con relativamente altos salarios, a zonas alejadas de difícil acceso. Como consecuencia, los esfuerzos realizados por desarrollar la telefonía rural siempre se ha visto frustrada por la esta dependencia tecnológica y/o por los propios estados, cuyas normativas impiden tomar otras alternativas técnicas, o la creación de operadores regionales, municipales o comunales.

En 1969 la agencia norteamericana ARPA (Advanced Research Projects Agency) inició un proyecto de investigación y desarrollo para crear una red experimental de conmutación de paquetes, llamada ARPANET. El ARPANET experimental tuvo tanto éxito que muchas organizaciones que participaron en el proyecto comenzaron a utilizarla para sus comunicaciones de datos diarias.

En 1983 se dividió el ARPANET en dos: el MILNET, la sección pública del Defense Data Network y un nuevo y más pequeño ARPANET. El término INTERNET fue utilizado para designar a las dos redes: al MILNET y al ARPANET. Para la interconexión se utilizaría los protocolos desarrollados en el ARPANET: el TCP/IP (Transmission Control Protocol/Internet Protocol). En 1983 también, los protocolos TCP/IP fueron adoptados como estándares militares (MIL STD) y se solicitó que todos las computadoras conectadas a la red se conviertan al nuevo estándar. Para facilitar esta migración se implementó el TCP/IP en el Unix Berkeley.

Aquí comenzó el matrimonio del Unix con el TCP/IP. Esta unión fortaleció estas dos tecnologías al punto que se considera como la base del desarrollo del Internet que ahora conocemos. El oportunidad_20070102 1/4 Telecomunicaciones Computación y Control S.A. Unix es un extraordinario sistema operativo desarrollado en la Bell Laboratories y que recibió colaboración de muchas universidades alrededor del mundo.

® Cuando se escribe http://www.misitio.com se está utilizando la convención Unix. Desde ese entonces el protocolo TCP/IP fue adoptado como un estándar y el término INTERNET se convirtió en un término universal. El éxito del TCP/IP se debió a que satisfizo una necesidad importante (la comunicación de datos a nivel mundial) en el momento oportuno. Para satisfacer esa necesidad, el TCP/IP tenía que tener características importantes:
® Protocolo abierto de libre disponibilidad
® Independiente del equipamiento (hardware) y del sistema operativo
® Esquema de direcciones comunes
® Protocolos de alto nivel estandarizados y muy confiables.

Hay que recalcar la primera de ellas: su condición de protocolo abierto de libre disponibilidad, quizás sea el primer programa de código abierto de alta tecnología que se haya publicado.

En 1984 se crea el GNU Project y en 1985 el Free Software Fundation (FSF) y se dedican a promocionar que los usuarios de computadoras ejerzan sus derechos de “usar, estudiar, copiar, modificar y redistribuir los programas de computadoras” En 1991 Linus Benedict Torvalds, entonces estudiante de la universidad de Helsinki, anuncia su trabajo sobre un sistema operativo que fue luego bautizado como Linux y es un programa de código abierto, o free software. Siendo un clone del Unix, su éxito fue inmediato ya que llenó el vacío que dejaba el Unix por su alto costo y los problemas de patentes entre los diferentes vendedores de este sistema.

Hacia fines de los 90, dos personas desarrollan dos proyectos paralelos que son cruciales para el desarrollo de la telefonía IP con programas de código abierto.

Jim “Dude” Dixon funda el proyecto Zapata Telephony: http://www.zapatatelephony.org. Asumo que es un admirador de la revolución mejicana, ya que exhibe una foto del General Emiliano Zapata anotando: “nuestro inspirador”. Y por otro lado, en español, la frase: ¡Viva la revolución de las computadoras telefónicas!¡Viva Zapata!

Dixon propone que una PC puede realizar las funciones de telefonía solo con programas. Y desarrolla un tarjeta a ser montada en una PC que es un interfaz T1 (estándar norteamericano del PCM, Pulse Code Modulation) y que sirve para conectarse con otras centrales telefónicas. Lo original de Dixon fue de que el diseño de la tarjeta, los diagramas y la información de producción las pone en su sitio web para que cualquiera las pueda copiar. La tarjeta carecía de DSP (Digital Signal Processor), elemento caro tanto para su adquisición como para su desarrollo, y todas sus funciones fueron reemplazadas por programación.

En el 1999, Mark Spencer necesitaba un central telefónica de atención a sus clientes para su empresa que acababa de fundar: Linux Support Service. Mark tenía 22 años y ya era veterano en Linux y había participado, entre otros proyectos, al desarrollo del Gaim, oportunidad_20070102 2/4 Telecomunicaciones Computación y Control S.A. programa de chateo muy conocido en Linux.

Pero con USD $4000, que era su capital inicial de trabajo, le era imposible adquirir una central. Habiendo trabajado de estudiante en Adtran, fabricante de multiplexadores PCM, tenía un equipo en su casa. Desarrolla un programa elemental para hacer las funciones de telefonía que necesitaba y escribe el Asterisk: http://www.asterisk.org.

En el 2001, Se juntan Jim “Dude” Dixon y Mark Spencer e intercambian ideas sobre el modelo de negocio. Mark abandona su soporte para Linux para dedicarse al desarrollo del Asterisk y cambia de nombre a su empresa, que ahora se llama Digium, http://www.digium.com.

Y lo mas trascendental: dirige el desarrollo a la VoIP (Voice over IP). VoIP en pocas palabras: es el envío de la voz codificada en paquetes idéntico al de datos, utilizando el protocolo IP. Es decir que una red TCP/IP no distingue si el paquete que está trasmitiendo es de datos o de voz.

Desde entonces decenas de desarrolladores alrededor del mundo colaboran con el programa fuente, habiendo convertido el Asterisk en un sistema de alta tecnología y con programas de código abierto. Evidentemente no es el único proyecto de telefonía IP con programas de código abierto, hoy en día, pero quizás sea el de mayor difusión. En otro campo, los equipos de radio utilizados para las redes inalámbricas conocidas como WiFi (protocolos 802. 11 a/b/g), se han vuelto productos de consumo, pudiendo adquirirse radios por USD $ 60. Aquí se ha creado un fenómeno interesante de resaltar.

En los enlaces radios WiFi es la ferretería (torres de antenas, templadores, etc) lo que se lleva la mayor parte del costo, y esto es una tecnología que permite su fabricación local. Los fabricantes de teléfonos IP y gateways (que permiten interconectarse con las redes telefónicas, bajo el mismo principio que la tarjeta de Zapata Telephony) crecen cada día más y los precios de sus productos también bajan día a día.

Esta combinación de radios WiFi, teléfonos IP y gateways permiten que se pueda llevar de una forma muy económica la telefonía por medio de radios desde un punto de acceso donde existen los servicios, hasta el pueblo que los necesita. ¿Que significa esto para los países pobres, especialmente para las zonas rurales? Que ahora cualquier municipalidad, cualquier comunidad, cualquier vecino, puede implementar y operar lo que el estado o la operadora telefónica les niega: su sistema de telecomunicaciones. Ya no dependen de los fabricantes, ni de las operadoras, ni del estado.

El equipo central es una PC, los teléfonos y los gateways los puede adquirir sin ninguna restricción en cualquier empresa que se dedique al rubro. Si se necesita enlaces de radio para conectarse con el pueblo donde existen servicios de telecomunicaciones, o con otro pueblo, los puede implementar a una fracción de lo que cuesta un enlace de microondas.

Todo el equipamiento está compuesto de productos de consumo, que se puede seleccionar de acuerdo al presupuesto. Los programas de telefonía IP se pueden bajar del Internet, y los conocimientos están disponibles también en el Internet De esta manera se puede implementar una mini pbx, una centralita rural o una central oportunidad_20070102 3/4 Telecomunicaciones Computación y Control S.A. pública!

La centralita rural puede tener 10 abonados y puede ser operada por los mismos usuarios. Actualmente se está implementando en varios países soluciones de este tipo. Por ejemplo, en África una ONG de San Francisco, http://www.inveneo.org, ha implementado sistemas rurales con esta tecnología.

En el Perú la ONG CEPES, http://www.cepes.org.pe, ha implementado un piloto en Huaral. Lo que falta es de que los usuarios potenciales tomen conciencia de que ellos los pueden hacer, solos o con la asesoría de una empresa especializada, sin necesidad de que tengan que solicitar (léase rogar) a las operadoras telefónicas o al estado que les pongan teléfonos y/o Internet

Habrá sitios en que la geografía impida una interconexión económica, pero hay muchos sitios que necesitan estos servicios y su implementación es viable. Para lograr saltar las barreras legales, y evitar el sabotaje de las grandes operadoras, se debería obtener una ley que permita que se formen micro compañías de telecomunicaciones hasta 100 abonados, por ejemplo, sin necesidad de solicitar autorizaciones de MTC.

El único requisito podría ser solo informar. La premonición de Jim Dixon sobre la revolución de las computadoras telefónicas se ha hecho realidad. Ojalá el Perú no desperdicie esta oportunidad.

Jorge Mendoza TCC S.A. mendoza@tcc.com.pe — http://www.tcc.com.pe

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